Chuck Casagrande, de man achter Seasucker: “Ja, het is veilig”

Dertien jaar lang al ontwikkelt het Amerikaanse Seasucker innovatieve producten voor de scheepvaart en vanaf 2009 ook voor de fietssport. De fietsdragers met de fameuze zuignappen (of ‘cups’) zijn stilaan een begrip geworden. We praatten met ‘founding father’ Chuck Casagrande (54) die onlangs op bezoek was in Vlaanderen, niet toevallig in het weekend van Vlaanderens Mooiste.

09/05/2019 - Tekst: Frederik Backelandt // Foto's: Michaël Salens

Van Florida naar de Koppenberg

Hij joelt het uit terwijl hij de bult van Melden te voet omhoog krasselt. “Da’s hier verdomd steil, man!” We zijn dus op de Koppenberg, de steilste helling in de Vlaamse Ardennen. Hij, dat is Chuck Casagrande. Nee, geen familie van de Italiaanse coureur uit de nineties en nillies. Dit is Chuck, ondernemer en uitvinder van beroep. Afkomstig van Chicago, maar tegenwoordig heeft hij Florida, the sunshine state, als uitvalsbasis voor al zijn activiteiten. Tot op vandaag vond hij maar liefst 200 (!) producten uit. Niet zonder succes. Eén van die producten ‘kleeft’ op het dak van de wagen waarmee zijn dochter, ook gebeten door de wielermicrobe, de Koppenberg op hetzelfde moment omhoog rijdt. Op het wagendak prijkt een fiets die gemonteerd is op een Seasucker, een fietsdrager die werkt op basis van vacuümtechnologie.

Eerst in de scheepvaart

Sinds 2005 is Seasucker actief. Het familiebedrijf opereert vanuit de Amerikaanse staat Florida. “Alles wordt bij ons ontwikkeld én gemaakt, onder hetzelfde dak van ons hoofdkwartier in Bradenton in Florida. En daar ben ik best trots op”, aldus Chuck die terugblikt op die beginjaren. “In die tijd maakten we enkel producten voor gebruik op zee (de octopus in het Seasucker-logo verwijst naar waarmee het ooit begon). Het paradepaardje was een montagesysteem dat op boten werd gebruikt. Basis van het systeem was vacuümtechnologie.” In 2009 begon het bij Chuck en co te dagen dat die succesvolle vacuümtechnologie misschien ook andere toepassingen verdiende dan alleen maar in de scheepvaart. En dus deed Seasucker zijn entree in de fietssector. “We ontwikkelden een nieuw systeem van fietsdragers want in de bestaande systemen zagen we te veel gemiste kansen. Vooral toen ik zelf begon te mountainbiken, merkte ik dat er dringend een alternatief op de markt moest komen. De oplossing lag voor de hand: het vacuümmontagesysteem dat we al toepasten in onze producten voor de scheepvaart vertalen naar de fietsmarkt.”

Dat de Seasucker dragers veilig zijn, zie je in dit filmpje met een rallywagen.

Grinta! testte de Talon Huske al. Die video bekijk je hier.

Vooroordelen

Bij fietsers is ‘de Seasucker’ stilaan een begripje aan het worden. Al heeft dat wat tijd gevergd. Er waren veel vooroordelen toen Seasucker de fietsmarkt betrad. “Ja, ik weet het”, knikt Chuck. “De mensen konden er niet bij dat je met een systeem van zuignappen een fiets stabiel op je dak kon transporteren. En wat bij hogere snelheden? Zou die dure racefiets er op de autosnelweg niet af denderen?” De scepsis was enorm en dat maakte dat de introductie van Seasucker niet van een leien dakje liep. “Het vergde wat tijd om de mensen te overhalen om het te proberen.” De leuke videoclips waarbij een fiets werd gemonteerd op een rallywagen of een racewagen die ettelijke rondjes op een racecircuit afwerkte aan topsnelheden, deden echter hun werk. De clips werden hits op de sociale media en het conservatieve fietspubliek viel voor Seasucker. “Ja, het is veilig!”, scandeert Chuck, terwijl hij zijn weg naar de top van de Koppenberg vervolgt.

Catastrofe

Hoe meer hoogtemeters Chuck achter de kiezen heeft, hoe meer zijn verbazing stijgt. Het steilste stuk is echter voorbij. Hij wandelt nu op de vervelend uitloper van de Koppenberg. “Moeten hier alle renners omhoog? En de dag ervoor ook de wielertoeristen? F**k!” Intussen heeft de wagen de top bereikt. En de fiets staat er nog op, ondanks al het gedokker over de ‘vieze’ kasseirug van de Koppenberg. “Het mooiste compliment kreeg ik ooit van Axel Merckx. Diens team, Axeon Cycling, gebruikt ook Seasucker. Net als veel topteams overigens, zoals Team Jumbo-Visma. In elk geval: toen het peloton in 2015 over een erbarmelijk slechte weg in de Ronde van Californië moest, verloren meerdere wagens de teamfietsen die op het dak stonden. Het was een catastrofe! Maar niet de wagen van Axels ploeg: de fietsen bleven netjes en stabiel op het dak van de wagen staan! (Grijnst) Sinds die dag is Axel een onvoorwaardelijke fan van ons product. Je moet de Seasucker hebben geprobeerd en dan wil je nooit meer terug. The proof of the pudding is in the eating.”

What’s next?

Het verhaal van Seasucker houdt niet op. Het uitvindersbloed van Chuck kruipt waar het niet gaan kan. En dus blijft hij vooruit denken. “Dat moet, dat zit in mijn genen. Innovatie en productontwikkeling dragen we hoog in het vaandel. We lanceren niets nieuws om zomaar ‘iets’ te lanceren. Nee, het moet een creatieve en werkbare oplossing bieden voor een bestaand probleem. Of het moet anticiperen op een probleem dat er nog niet is, maar dat het comfort van de gebruiker verhoogt. Elk product moet ook beantwoorden aan de hoogste kwaliteitsstandaarden: we sluiten geen compromissen. Een andere voorwaarde is voor mij de ‘werkbaarheid’ van elk product: zeker fietsers hebben er baat bij dat onze producten compact, licht en makkelijk transporteerbaar zijn.” Voilà, dit is de top. De Koppenberg is een beest en dat heeft deze inventieve Amerikaan ook mogen ervaren. “This is Flanders”, geniet hij na. En hij slaakt een diepe zucht. “Ooit kom ik hier terug met mijn fiets. Het kriebelt te veel.” Tijd voor koffie nu in het Peloton Café in hartje Oudenaarde. De koers is van iedereen. Ook van een stel wielergekke Amerikanen.

Alle producten van Seasucker vind je op de site.

Tags:

Gerelateerde artikels